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Start-Up Nation: Israel

Thanks to an opportunity I got to meet with the Israel Chief Scientist, and the fact I was offered Start-Up Nation at the end of the meeting, let me give you my views on this very interesting book. But first a few things about Israel and innovation.

As the map (adapted from John Kao, Harvard and showed at the OCS meeting) indicates, Israel is an innovation superpower. Cisco, Intel, Microsoft, Novartis, Nestle and many others are located there. Check Point is just one of the many start-up success stories. Israel has more start-ups quoted on Nasdaq than Europe and venture capital is very active there. Finally the office of the chief scientist manages and funds the public side of innovation in Israel. All this is perfectly analyzed in the book Start-Up Nation that I have just read.

I thought I knew a lot about Israel, but the book is rich in anecdotes. The history of Israel is well described and innovation was probably a necessity to survive. If there is a point I appreciated less is the importance the authors give to the military. They may be right, that’s not the point, but I thought the topic came too often in the chapters. This remains a great book and a must read for anyone interested in high-tech innovation and entrepreneurship.

I’d like now to quote a few things I liked. It’s not structured at all, but I invite you to read the book!

From the Introduction

Google’s CEO and chairman, Eric Schmidt said  that the United States is the number one place in the world for entrepreneurs, but “after the U.S., Israel is the best.” Microsoft’s Steve Ballmer has called Microsoft “an Israeli company as much as an American company” because of the size and centrality of its Israeli teams.”

The authors begin by explaining that adversity and multidimensionality as much as the talent of individuals, are critical:  “it is a story not just of talent but of tenacity, of insatiable questioning of authority, of determined informality, combined with a unique attitude toward failure, teamwork, mission, risk, and cross-disciplinary creativity.”

Chapter 1- Persistence

The usual joke Americans need to put, but it is a good one!
Four guys are standing on a street corner . . .
an American, a Russian, a Chinese man, and an Israeli. . . .
A reporter comes up to the group and says to them:
“Excuse me. . . . What’s your opinion on the meat shortage?”
The American says: What’s a shortage?
The Russian says: What’s meat?
The Chinese man says: What’s an opinion?
The Israeli says: What’s “Excuse me”?

—MIKE LEIGH, Two Thousand Years

– No inhibition about challenging the logic behind the way things have been done for years.
– A rude, aggressive culture which tolerates failure.
Israeli attitude and informality flow also from a cultural tolerance for what some Israelis call “constructive failures” or “intelligent failures.”
– It is critical to distinguish between “a well-planned experiment and a roulette wheel
(During the meeting with the chief scientist, there was a similar argument: “if we have a 5% success rate, we’d better give the responsability to donkeys to choose and if it is 70% success rate, we do not take enough risks”)
– Amos Oz talks about “a culture of doubt and argument, an open-ended game of interpretations, counter-interpretations, reinterpretations, opposing interpretations. From the very beginning of the existence of the Jewish civilization, it was recognized by its argumentativeness.”

Chapter 2- Lesson from the military

– Narrow hierarchy and autonomy gives a lot of responsibility to individuals, authority is discussed
– People are mature earlier.
– No need to wait for order to act.
– “The key for leadership is the soldiers’ confidence in their commander. If you don’t trust him, if you’re not confident in him, you can’t follow him.
– “If you aren’t even aware that the people in the organization disagree with you, then you are in trouble

– “Real experience also typically comes with age or maturity. But in Israel, you get experience, perspective, and maturity at a younger age, because the society jams so many transformative experiences into Israelis when they’re barely out of high school. By the time they get to college, their heads are in a different place than those of their American counterparts.”… “The notion that one should accumulate credentials before launching a venture simply does not exist.”

A dense networkthe whole country is one degree of separation (Yossi Vardi)

Chapter 5- Order and chaos

– Singapore’s leaders have failed to keep up in a world that puts a high premium on a trio of attributes historically alien to Singapore’s culture: initiative, risk-taking, and agility; in addition to being real experts who can improvise in situations of crisis.
– Innovation is fundamentally an experimental endeavor (improvisation over discipline)
– Learn from mistake with no fear of losing face.
– Nobody learns from someone who is being self defensive
– Fluidity, according to a new school of economists studying key ingredients for entrepreneurialism, is produced when people can cross boundaries, turn societal norms upside down, and agitate in a free-market economy, all to catalyze radical ideas.

Chapter 7 – Immigration

Immigrants are not averse to starting over. They are, by definition, risk takers. A nation of immigrants is a nation of entrepreneurs.—GIDI GRINSTEIN

Sergey Brin spoke in an Israeli high school: “Ladies and gentlemen, girls and boys,” he said in Russian, his choice of language prompting spontaneous applause. “I emigrated from Russia when I was six,” Brin continued. “I went to the United States. Similar to you, I have standard Russian-Jewish parents. My dad is a math professor. They have a certain attitude about studies. And I think I can relate that here, because I was told that your school recently got seven out of the top ten places in a math competition throughout all Israel.” This time the students clapped for their own achievement. “But what I have to say,” Brin continued, cutting through the applause, “is what my father would say—‘What about the other three?

The authors mention the seminal work of AnnaLee Saxenian (Regional advantage, the New Argonauts). As a few examples of Israel tech. diaspora mentioned in the book:
– Dov Frohman – Intel – 1974 –  Wikipedia link. Apparently Israel has been the core of Intel innovation in the past decade and Intel is the largest private employer in Israel.
– Michael Laor – Cisco – 1997 –  Linkedin profile. Cisco has acquired 9 israeli start-ups since Laor came back (more acquisitions than in any other country except the USA)
– Yoelle Maarek – Google –  http://yoelle.com now at Yahoo!

But one should not forget Mirabilis/ICQ (see below)  or Check Point. Check Point was established in 1993, by the company’s current Chairman & CEO Gil Shwed, http://en.wikipedia.org/wiki/Gil_Shwed at the age of 25, together with two of his friends, Marius Nacht (currently serving as Vice Chairman) and Shlomo Kramer (who left Check Point in 2003 to set up a new company).

Chapter 9 – Yozma

Another member of the tech. diaspora: Orna Berry – PhD USC – Unisys-IBM then Ornet and Gemini then OCS chief… The VC industry was really launched through the Yozma effort as well as Israeli incubators. Gemini was the first Israel fund. See the wikipedia article about venture capital in Israel.

Another quote on start-ups vs. more mature industries: “In aerospace, you can’t be an entrepreneur,” he explained. “The government owns the industry, and the projects are huge. But I learned a lot of technical things there that helped me immensely later on.”

Chapter 12 – Transdisciplinarity

“There’s a multitask mentality here.” The multitasking mentality produces an environment in which job titles—and the compartmentalization that goes along with them—don’t mean much.
– “Combining mathematics, biology, computer science, and organic chemistry at Compugen”
– “Putting this together required an unorthodox combination of engineering skills.”

The term in the United States for this kind of crossover is a mashup. And the term itself has been rapidly morphing and acquiring new meanings. … An even more powerful mashup, in our view, is when innovation is born from the combination of radically different technologies and disciplines. The companies where mashups are most common in Israel are in the medical-device and biotech sectors, where you find wind tunnel engineers and doctors collaborating on a credit card–sized device.

But the authors do not forget to mention that Israel is A country with a motive

Role models

Though Israel was already well into its high-tech swing by then, the ICQ sale was a national phenomenon. It inspired many more Israelis to become entrepreneurs. The founders, after all, were a group of young hippies. Exhibiting the common Israeli response to all forms of success, many figured, If these guys did it, I can do it better. Further, the sale was a source of national pride, like winning a gold medal in the world’s technology Olympics.

“There’s a legitimate way to make a profit because you’re inventing something,” says Erel Margalit “You talk about a way of life—not necessarily about how much money you’re going to make, though it’s obviously also about that.”

“Indeed, what makes the current Israeli blend so powerful is that it is a mashup of the founders’ patriotism, drive, and constant consciousness of scarcity and adversity and the curiosity and restlessness that have deep roots in Israeli and Jewish history. “The greatest contribution of the Jewish people in history is dissatisfaction,” Peres explained.

Again “Not just talent, but tenacity, insatiable questioning of authority, determined informality, unique attitude toward failure, teamwork, mission, risk and cross-disciplinary creativity.”

As a conclusion

“So what is the answer to the central question of this book: What makes Israel so innovative and entrepreneurial? The most obvious explanation lies in a classic cluster of the type Harvard professor Michael Porter has championed, Silicon Valley embodies. It consists of the tight proximity of great universities, large companies, start-ups, and the ecosystem that connects them—including everything from suppliers, an engineering talent pool, and venture capital. Part of this more visible part of the cluster is the role of the military in pumping R&D funds into cutting-edge systems and elite technological units, and the spillover from this substantial investment, both in technologies and human resources, into the civilian economy. … But this outside layer does not fully explain Israel’s success. Singapore has a strong educational system. Korea has conscription and has been facing a massive security threat for its entire existence. Finland, Sweden, Denmark, and Ireland are relatively small countries with advanced technology and excellent infrastructure; they have produced lots of patents and reaped robust economic growth. Some of these countries have grown faster for longer than Israel has and enjoy higher standards of living, but none of them have produced anywhere near the number of start-ups or have attracted similarly high levels of venture capital investments. What’s missing in these other countries is a cultural core built on a rich stew of aggressiveness and team orientation, on isolation and connectedness, and on being small and aiming big. Quantifying that hidden, cultural part of an economy is no easy feat. An unusual combination of cultural attributes. In fact, Israel scores high on egalitarianism, nurturing, and individualism. In Israel, the seemingly contradictory attributes of being both driven and “flat,” both ambitious and collectivist make sense when you throw in the experience that so many Israelis go through in the military. There is no leadership without personal example and without inspiring your team. The secret, then, of Israel’s success is the combination of classic elements of technology clusters with some unique Israeli elements that enhance the skills and experience of individuals, make them work together more effectively as teams, and provide tight and readily available connections within an established and growing community.

If you have arrived here, you were interested enough in this long article. Logically, your next move would be to buy Start-Up Nation!

Success is Management of Failure

“Of course, business, just as life, is never a smooth curve. Failure can come as quickly, and more unexpectedly, as success. But true success is management of failure. Every time you hit a bad patch you must be able turn your fortunes around. That’s why it’s important to be always prepared for failure and build strong teams. To be a successful entrepreneur, venture capitalist or philanthropist, you must bring together people who know there will be problems, love to solve problems, and can work well as a team.” … “It reminds me not to be too proud. I celebrate failure — it can temper your character and pave the way for great achievement.” Kamran Elahian.

Kamran Elahian is a famous Silicon Valley entrepreneur. He was the founder of Cirrus Logic which is famous enough to be in the Silicon Valley Genealogy poster. The extract below lists the founders of the company, you can not read their names but they were 5 and here what the poster says: Suhal Patil (Patil Systems), Michael Hackworth (Signetics), Bill Knapp (General Instruments), M. Kei (Intel), H. Ravindra (Patil Systems) and Elahian himself (CAE Systems). Strangely, Elahian has a different list on his website — Suhas Patil, H. Ravindra, Bill Knapp, Mark Singer.

Nesheim in his book High Tech Start Up also mentions Cirrus as a success story and gives the cap. table at IPO. It is indeed his model I follow for my own cap. tables.

Then Elahian founded Centillium which unfortunately did not have the same end though its IPO was a great success. In 2008, the company was acquired for about $42M. So failure is followed by success and by failure again. Elahian also gives Centillium founders on his site: Shahin Hedayat, Faraj Aalaie, Babu Mandeva, Tony O’Toole.

In the same area of chips, semiconductor for telecommunications, there is a similar story: Atheros has just annouced it would be acquired by Qualcomm for about $3.1B. Atheros is a company I had studied in my book because its two founders are two Stanford professors (Theresa Meng and John Hennessy, currently Stanford president) and its CEO is Craig Barratt whom I had as a teaching assistant when I was studying in California. Who says scientists/engineers cannot be great business people?!!

But the (possible) interest of all this is that you can compare three stories, more than 20 years apart and you cann see that there are tons of similarities and the web2.0 start-ups I covered recently are not so different.

During The Bubble, 77% Entrepreneurs Failed. Now, It’s Around 40%

My colleague and entrepreneur David Portabella just mentioned to me Conway’s views on his investments. Conway is a famous business angel who invested in AskJeeves, Google and Paypal.

In a nutshell:

– In the 1997-2001 period, 77% of his investments failed. Since 2002, it’s down to 40%.
– Entrepreneurs have a 66 percent chance of being successful on a startup if it’s their second one.
– There is a misconception that “every 10 years we get a Google.” “That’s not true,” he claims it is at a much faster rate.

If I agree that failure is common and success is not so rare, I am less sure about serial entrepreneurs being better. I have hard data from Stanford entrepreneurs and serial entrepreneurs are not any better. I will share these data in the future…

Survival or failure – which success?

Failure and success are keywords in the world of start-ups. They even generate some heated debate, at least in Europe, when it is a question of surviving as long as possible until customers materialize or failing fast so that one avoids wasting precious time. The debate is difficult because all entrepreneurs deserve respect (yes, it is a tough job) and because slow and controlled growths (including survival modes) vs. fast and risky growths (with the risk of failing fast) may apply to totally different ventures. Here are therefore some figures that may contribute to the debate.

I must add that my motivation comes from a report published by ETHZ (the Swiss Federal Institute of technology in Zurich) about its start-ups, The performance of Spin-off companies at the Swiss Federal Institute of Technology Zurich. A 90% survival rate after 5 years was shown. But what are the typical survivate rates of firms? I searched the web sites of the US and Swiss institutes of statistics and the following chart illustrates the rates of the two countries for their entreprises overall.

In high-tech, the survival rates seem to be even higher. The authors of the report I mention above give figures as high as 70% to 90% for 5 years. Zunfu Zhang in his excellent “High-Tech Start-Ups and Industry Dynamics in Silicon Valley” (dated 2003 ) published the following curves:

The survival rates after 5 years are 76% for “non-service firms” and 72% for “service firms”. The authors of the ETHZ report added: “The low survival rate in the US – where some of the most successful University spin-offs have been created – raises, however, the question whether a high survival rate is actually desirable or whether too strong a focus on creating ‘surviving’ spin-offs does not eliminate some of the potentially very successful ventures that may not look so promising or too risky.

As a conclusion to this post, I’d like to extract the following from my book!

As a footnote, I had added, the saying is pronounced “Shi Bai Nai Cheng Gong Zhi Mu” and means “failure is the mother of success”. There is a very similar quote by T. J. Rogers, founder of Cypress and another Silicon Valley icon: “failure is a prerequisite to success”. A Chinese student, Jie Wu, noticed the similarity. I would like to thank him for this. It might be encouraging to end this [post] with a quote, which shows that Silicon Valley mentality can be developed elsewhere. What we need to digest is that failure is not negative, but trying is what counts.

Steve Jobs at Stanford University in 2005

No better way to begin a blog on the Start-up book but talking about Steve Jobs. Jobs made a brilliant speech about why life is a treasure. I see it as an illustration of why start-ups are about individuals. The Stanford Web site provides the text and video. Below is my French translation of his speech.

“Vous devez découvrir ce que vous aimez” nous dit Steve Jobs.

Voici le texte du discours de Steve Jobs, PDG d’Apple Computer et des studios d’animation Pixar donné lors de la remise des diplômes de l’université de Stanford le 12 juin 2005.
Je suis honoré d’être avec vous aujourd’hui à la cérémonie de remise des diplômes d’une des meilleures universités de la planète. Je n’ai jamais été diplômé d’une université. En vérité, je n’avais été présent à une telle cérémonie. J’aimerais aujourd’hui vous raconter trois histoires personnelles. C’est tout. Ca n’est pas grand-chose, juste trois histoires.

La première histoire parle de liens entre les choses.

J’ai quitté le Reed College après six mois, mais je suis resté aux alentours comme un touriste (auditeur sans doute plus précis, mais bon) pendant encore dix huit mois avant de partir définitivement. Alors pourquoi ai-je abandonné l’université ?

Cela a commencé avant ma naissance. Ma mère biologique était une jeune étudiante, célibataire, qui décida de me confier à une famille adoptive. Elle était intimement convaincue que je devrais être adopté par une famille éduquée si bien que tout fut planifié pour que je sois adopté à ma naissance par un avocat et son épouse. Sauf que lorsque je vins au monde, ils décidèrent soudainement que c’est une fille qu’ils souhaitaient. Si bien que mes parents qui étaient sur une liste d’attente reçurent un appel téléphonique au milieu de la nuit leur demandant : « Nous avons un bébé garçon non attendu ; le voulez vous ? ». Ils dirent : « Bien sûr. » Ma mère biologique découvrit plus tard que ma mère n’avait jamais reçu de diplôme de l’université et que mon père n’avait pas fini son lycée. Elle refusa de signer les papiers d’adoption définitifs. Elle finit par s’y résigner lorsque mes parents promirent qu’un jour, j’irai à l’université.

Et 17 ans plus tard, j’entrai à l’université. Mais je choisis avec naïveté un endroit presque aussi cher que Stanford, et toutes les économies de mes parents, famille modeste, allaient aux frais d’inscription. Après six mois, je ne vis pas l’intérêt de tout cela. Je n’avais aucune idée de ce que je voulais faire de ma vie et je ne voyais pas comment l’université allait m’aider à trouver la réponse. Et voila que je dépensais tout l’argent que mes parents avaient économisé jusque là. Je décidai de démissionner en étant persuadé que tout finirait par s’arranger. C’était plutôt effrayant à l’époque, mais avec le recul, ce fut une des meilleures décisions que j’ai jamais prises. A parti du moment même où j’étais parti, je n’avais plus à suivre les cours obligatoires, qui ne m’intéressaient pas, et je commençai à suivre ceux qui me semblaient intéressants.

Ca n’était pas tout rose. Je n’avais pas de chambre, et je dormais sur sol de chambres d’amis. Je ramenai les bouteilles de Coca consignées à 5 cents pour m’acheter de quoi manger, et je parcourais à pied chaque dimanche soir, les 11 kilomètres à travers la ville pour m’offrir un bon repas par semaine, au temple Hare Krishna. Je l’adorais. Et beaucoup de sur quoi je suis tombé en suivant ma curiosité et mon intuition se révéla être de grande valeur plus tard. En voici un exemple:

Le Reed College, à cette époque, offrait peut-être la meilleure formation en calligraphie du pays. Sur le campus, chaque affiche, chaque étiquette sur les casiers était magnifiquement tracée à la main. Parce que j’avais abandonné le cursus et que je n’avais plus à suivre les cours normaux, je décidai de suivre ce cours de calligraphie pour apprendre comment faire. J’ai appris la typographie des caractères avec et sans empattement J’ai également appris à varier les espaces entre diverses combinaisons de lettres, à comprendre pourquoi une superbe typographie est superbe. Les subtilités pouvaient être d’ordre esthétique, historique ou artistique d’une manière que la science ne peut pas expliquer et je trouvai cela fascinant.

Rien de tout cela n’avait le moindre espoir d’utilité pratique pour ma vie. Mais dix ans plus tard, quand nous concevions le premier ordinateur Mackintosh, tout cela m’est revenu. Et nous avons tout intégré dans le Mac. C’était le premier ordinateur avec une belle typographie. Si je n’avais pas suivi ce seul cours à l’université, le Mac n’aurait jamais eu de caractères multiples et espacés en proportion. Et si Windows n’avait pas copié le Mac, il est probable qu’aucun ordinateur ne les aurait. Si je n’avais pas tout abandonné à cette époque je ne serais jamais tombé sur ce cours de calligraphie, et les ordinateurs personnels n’auraient peut-être jamais la merveilleuse calligraphie qu’ils ont aujourd’hui. Bien sûr il aurait été impossible de faire le lien entre ces choses a priori, quand j’étais au collège. Mais cela était devenu très, très clair a posteriori, dix ans plus tard.

Encore une fois, il n’est pas possible de faire le lien entre les choses a priori : vous ne pouvez les relier qu’a posteriori. Il faut donc faire confiance aux choses pour se rejoindre à l’avenir. Il faut croire en quelque chose, vos tripes, votre destin, votre vie, votre karma, ce que vous voudrez. Cette approche ne m’a jamais trompée et elle a fait toute la différence dans ma vie.

Ma seconde histoire parle d’amour et d’abandon.

J’ai eu de la chance – J’ai vite su repérer dans ma vie ce que j’aimais faire. Woz et moi avons lancé Apple dans le garage de mes parents quand j’avais vingt ans. Nous travaillions dur, et en dix ans, Apple est partie d’un garage avec nous deux pour devenir une société de plus de 4 000 employés et deux milliards de dollars de ventes. Nous venions de lancé notre plus belle création, le Mackintosh, une année plus tôt et je venais d’avoir trente ans. Puis, je fus viré. Comment peut-on être viré de la société qu’on a lancée ? Eh bien, Apple grandissant, nous recrutâmes quelqu’un que je croyais très talentueux pour diriger la société avec moi, et pendant a peu près un an, tout alla bien. Puis nos visions de l’avenir commencèrent à diverger et finalement il y eut rupture. Le conseil d’administration prit son parti et à trente ans, j’étais dehors. Et de manière très visible. Ce qui avait représenté toute ma vie adulte m’abandonnait. Ce fut une tragédie.

Je n’avais aucune idée de ce que j’allais bien pouvoir faire et cela dura plusieurs mois. J’avais l’impression d’avoir abandonné la génération d’entrepreneurs qui m’avait accompagnée- d’avoir laissé tombé le bâton du relais qui m’était confié. Je rencontrai David Packard et Bob Noyce et je tentai de m’excuser pour avoir aussi lamentablement échoué. C’est un échec très visible et je pensai même à quitter la Vallée. Mais quelque chose commença à renaître en moi – j’aimais toujours ce que je faisais. La tournure des événements chez Apple ne m’avait pas changé d’un iota. Et je décidai donc de tout recommencer.

Je ne l’avais pas ressenti au début mais être viré de chez Apple était la meilleure chose qui pouvait m’être jamais arrivée. Le fardeau du succès céda la place à la légèreté d’être à nouveau un débutant, mois pétri de certitudes. Cette liberté me permit d’entrer dans une des périodes les plus créatives de ma vie.

Pendant les cinq années qui suivirent, je fondai une société appelée NeXT, une autre société, appelée Pixar, et je tombai amoureux de cette personne fabuleuse qui deviendrait ma femme. Pixar parvint à créer le premier dessin animé de synthèse, Toy Story, et est aujourd’hui le studio d’animation le plus puissant du monde. Par un acte du destin étonnant, Apple acheta NeXT ; je retournais chez Apple et la technologie que nous développions chez NeXT est au cœur de la renaissance actuelle d’Apple. Et Laurene et moi avons ensemble une famille merveilleuse.

Je suis à peu près sûr que rien de tout cela ne se serait passé si je n’avais pas été viré d’Apple. Ce fut un traitement très douloureux, mais j’imagine que le patient en avait besoin. Parfois la vie vous frappe comme une pierre en pleine tête. Ne perdez pas la foi. Je suis certain que la seule chose qui me permit de continuer est que j’aimais ce que je faisais. Vous devez découvrir ce que vous aimez. Ceci est vrai pour votre travail comme pour vos amours. Votre travail va remplir une grande partie de votre vie et la seule manière d’être véritablement satisfait est de faire ce que vous croyez être du très bon travail. Et la seule manière de faire du très bon travail est de faire ce que vous aimez. Si vous n’avez pas encore trouvé, continuez à chercher. Ne vous résignez pas. Comme toutes les affaires du cœur, vous saurez quand vous aurez trouvé. Et comme toute grande relation, elle s’améliore et s’embellit avec les années. Alors continuez à chercher jusqu’à ce que vous trouviez. Ne vous résignez pas.

Ma troisième histoire parle de la mort.

Quand j’avais 17 ans, j’ai lu une citation qui disait quelque chose du genre : « Si tu vis chaque jour comme si c’était le dernier, un jour, tu auras certainement raison. » Cela m’impressionna et depuis lors, depuis 33 ans, je me suis regardé chaque matin dans la glace en me demandant : « Si aujourd’hui était le dernier jour de ma vie, est ce que je ferais ce qui je suis sur le point de faire aujourd’hui ? » Et à chaque fois que la réponse était « non » trop de jours d’affilée, je savais que je devais changer quelque chose.

Ne jamais oublier que je vais mourir bientôt est le moyen le plus important que j’ai jamais utilisé pour m’aider à faire les grands choix de mon existence. Parce que presque tout, les espérances, la fierté, la crainte de la honte ou de l’échec, ces choses s’évanouissent face à la mort, ne laissant vivace que ce qui compte vraiment. Ne pas oublier que l’on va mourir est le meilleur moyen que je connaisse d’éviter le piège de penser que l’on a quelque chose à perdre. Vous êtes déjà à nu. Il n’y a aucune raison de ne pas suivre les aspirations de son cœur.

Il ya environ un an, un cancer m’a été diagnostiqué. J’ai subi un scanner à 7h30, un matin, qui montra clairement une tumeur au pancréas. Je ne savais même pas ce qu’était le pancréas. Les médecins m’annoncèrent qu’il s’agissait certainement d’un type de cancer incurable, et que je ne devais pas espérer vivre plus de 3 à 6 mois. Mon médecin me conseilla de rentrer chez moi et de mettre mes affaires en ordre, ce qui est la manière de la profession médicale de vous préparer à mourir. Cela signifie d’essayer de dire à vos enfants en quelques mois tout ce que vous pensiez avoir le temps de leur dire dans les dix prochaines années. Cela signifie être sûr que tout est planifié pour faciliter l’avenir de votre famille. Cela signifie dire au revoir.

Toute cette journée là, j’ai vécu avec ce diagnostic. Plus tard, dans la soirée, on m’a fait une biopsie. On m’a glissé en endoscope dans la gorge, à travers mon estomac et mes intestins, on a enfoncé une aiguille dans mon pancréas pour prélever quelques cellules de la tumeur. J’étais sous anesthésie, mais ma femme, qui m’accompagnait, m’a raconté que lorsque les médecins virent les cellules au microscope, ils se mirent à pleurer car il se trouva que j’avais une forme très rare de cancer du pancréas qui peut être soignée par chirurgie. J’ai subi une intervention chirurgicale et je vais bien aujourd’hui.

Il s’agit de ma plus proche expérience de la mort, et j’espère que ce sera la plus proche que j’aurai connue pour les dizaines d’années à venir. Ayant vécu tout cela, je peux vous en parler avec un peu plus de certitude que lorsque la mort n’était pour moi qu’un concept, certes utile, mais purement intellectuel.

Personne ne souhaite mourir. Même ceux qui rêvent du paradis ne veulent pas mourir pour y monter. Et pourtant la mort est la destination que nous partageons tous. Personne n’y a jamais échappé. Et c’est ainsi que cela doit être, parce que la Mort est sans doute la plus belle invention de la Vie. Elle l’agent du changement pour la Vie. Elle nettoie l’ancien pour laisser la place au neuf. Vous êtes le neuf, mais un jour, pas si éloigné, vous deviendrez progressivement l’ancien et vous serez nettoyé. Désolé d’être aussi tragique, mais c’est la vérité.

Votre temps est compté, alors ne le gaspillez pas à vitre la vie d’autrui. Ne restez pas prisonnier des dogmes, c’est-à-dire du résultat des pensées d’autrui. Ne laissez pas le bruit des opinions assourdir votre propre voix intérieure. Et plus important encore, ayez le courage de suivre votre cœur et votre intuition. Ils savent quelque part déjà ce que vous voulez vraiment devenir. Tout le reste est secondaire.

Quand j’étais jeune, il y avait une publication fantastique, intitulé le Catalogue Whole Earth, qui était une des bibles de ma génération. Il avait été créé par un homme qui s’appelait Steward Brand, pas loin d’ci à Menlo Park et celui-ci l’avait produit avec une touche poétique. C’était à la fin des années soixante, avant les ordinateurs personnels et la bureautique, alors il était fait à l’aide de la machine à écrire, des ciseaux et des appareils Polaroid. C’était une sorte de Google en papier, 35 ans avant l’arrivée de Google : il était idéaliste et débordant de jolis trucs et de grandes idées.

Stewart et son équipe publièrent plusieurs éditions du Catalogue Whole Earth et la vie suivant son cours, le dernier numéro fut publié. C’était au milieu des années soixante-dix et j’avais votre âge. Sur la quatrième de couverture de ce dernier numéro, il y avait une photographie d’une route de campagne au petit matin, le genre de celles que vous parcourez peut-être en joggant si vous êtes un peu curieux. Au dessous, se trouvaient les mots : « Restez insatiable. Restez fou ». C’était leur message d’adieu au moment de tout arrêter. Et j’ai me suis toujours souhaité de le rester. Et maintenant que vous allez recevoir votre diplôme et entrer dans la nouveauté, je vous le souhaite également.

Restez insatiable. Restez fantaisiste.

Merci beaucoup.